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Le sambo (du russe : самбо) provient d’une contraction de Samozachtchita bez oroujiya (Самозащита без оружия), qui signifie mot à mot autodéfense sans arme.

Aujourd’hui, le sambo (sport de combat), est géré au niveau mondial par deux fédérations : la Fédération Mondiale Combat Sambo (FMCS) localisée à Moscou et la Fédération Internationale Amateur de Sambo (FIAS). La première compétition de sambo sportif s’est déroulée en URSS, le 16 novembre 1938, à l’occasion d’un tournoi de lutte libre sur une proposition d’Anatoli Kharlampiev. Le premier championnat d’URSS s’est tenu en 1939.

Les techniques de sambo sont très nombreuses (plus de 5 000 prises) et entrent dans trois grandes catégories : les projections, les contrôles articulaires et les immobilisations. Il est rare que les combats de cinq minutes qui se pratiquent en compétition arrivent à terme en raison de la limite de temps. Généralement, l’un des deux combattants parvient en effet à prendre l’avantage sur son adversaire. Le sambo se distingue particulièrement au niveau de ses projections très spectaculaires, dites à l’arrachée, et également au niveau de ses clefs de jambes.

Les combats se disputent sur un tapis de Sambo, sous le contrôle d’un arbitre, d’un juge et d’un chef de tapis. Les samboïstes sont vêtus d’une veste étroite, rouge ou bleue, fermée par une ceinture de couleur identique (la ceinture noire est aussi acceptée). Un short (bleu ou rouge assorti à la veste), appelé Trusi, et des chaussures de cuir souple appelées Sambofki, complètent l’équipement des combattants. Pour le cas du sambo de combat, les combattants sont équipés de gants « coupés ».

Le sambo se divise en trois formes de pratiques et possèdent toutes leurs particularités propres :

  • sambo sportif – Borba Sambo: projections et combat au sol ;
  • sambo combat – Boïevoe Sambo: percussions, projections, pieds-poings, combat au sol, étranglements, clefs de soumission autorisées ; protège-dents, coquille, gants sont alors de rigueur ; est parfois associée au sambo militaire
  • sambo self-défense systema et Samoz: technique d’autodéfense mélangeant toutes les techniques d’arts martiaux existants, se pratique en pantalon à la place du short. Cette approche est très souvent associée au sambo militaire